La NASA detecta por primera vez dióxido de carbono, el componente básico de la vida, en la atmósfera del exoplaneta.


Una representación artística de lo que WASP 39b. parecería. – Créditos: NASA, ESA, CSA y J. Olmsted (STScI)

A pesar de todo el dolor que provoca el dióxido de carbono aquí en la Tierra, su detección por primera vez en la atmósfera de un exoplaneta ha asombrado a los científicos.

El descubrimiento, producido por el Telescopio Espacial James Webb, ofrece evidencia de que en el futuro Webb podrá medir el dióxido de carbono en las atmósferas más delgadas de los planetas rocosos más pequeños y centrar la atención en aquellos con mayor probabilidad de contener vida.

Esta observación de un planeta gigante gaseoso que orbita una estrella similar al Sol a 700 años luz de distancia proporcionó información importante sobre la composición y formación del planeta.

WASP-39 b es un gigante de gas caliente con una masa de aproximadamente una cuarta parte de la de Júpiter (casi la misma que la de Saturno) y 1,3 veces más grande en diámetro que Júpiter. Su extrema hinchazón está relacionada en parte con su alta temperatura (alrededor de 1600 grados Fahrenheit o 900 grados Celsius).

A diferencia de los gigantes gaseosos más fríos y compactos de nuestro sistema solar, WASP-39 b orbita muy cerca de su estrella, completando un circuito en poco más de cuatro días terrestres.

Observaciones anteriores de otros telescopios, incluidos los telescopios espaciales Hubble y Spitzer de la NASA, han revelado la presencia de vapor de agua, sodio y potasio en la atmósfera del planeta. La sensibilidad infrarroja sin precedentes de Webb ahora también ha confirmado la presencia de dióxido de carbono en este planeta.

“Tan pronto como aparecieron los datos en mi pantalla, la enorme función de dióxido de carbono me capturó”, Ella dijo Zafar Rustamkulov, estudiante graduado de la Universidad Johns Hopkins y miembro del JWST que trabajó en la investigación. “Fue un momento especial, el cruce de un umbral importante en las ciencias de los exoplanetas”.

El equipo de investigación utilizó una de las cuatro herramientas inigualables de Webb, conocida como Espectrógrafo de infrarrojo cercano (NIRSpec).

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En el espectro resultante de la atmósfera del exoplaneta, una pequeña lectura entre 4,1 y 4,6 micrones presentó la primera evidencia clara y detallada de dióxido de carbono jamás detectada en un planeta fuera del sistema solar.

El acceso a esta parte del espectro es fundamental para medir la abundancia de gases como el agua y el metano, así como el dióxido de carbono, que se cree que existen en muchos tipos diferentes de exoplanetas.

Las lecturas del equipo de luz de WASP 39b. explicado. Créditos: Ilustración: NASA, ESA, CSA y L. Hustak (STScI); Ciencia: El equipo científico de salida temprana de la comunidad de exoplanetas en tránsito del JWST

“Las moléculas de dióxido de carbono son rastreadores sensibles de la historia de la formación de planetas”, dijo Mike Line de la Universidad Estatal de Arizona, otro miembro de este equipo de investigación.

“Al medir esta característica del dióxido de carbono, podemos determinar cuánto material sólido versus cuánto gas se usó para formar este planeta gigante gaseoso. Durante la próxima década, JWST realizará esta medición para una variedad de planetas, brindando información sobre los detalles de cómo se forman los planetas y la singularidad de nuestro sistema solar”.

También es completamente fundamental para los procesos de la vida en la Tierra en los órdenes superior y fundamental, una constante inevitable en nuestros cuerpos, ecosistemas y tecnología.

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Con una gran demanda de las capacidades sin precedentes de Webb entre los científicos, Line y Rustamkulov son parte del “Equipo de lanzamiento científico temprano” cuyo trabajo es hacer observaciones sólidas y fundamentales con Webb y publicarlas lo más rápido posible para la comunidad astronómica.

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